La nueva directora de los CDC, Mandy Cohen, busca fomentar la confianza en una agencia maltrecha

La Dra. Mandy K. Cohen visitó la filial de Fox en Dallas en noviembre, pocos días después de que el gobernador de Texas firmara una ley. excluidos los empleadores privados de la necesidad de inyecciones de Covid-19. Si pensaba que promover la vacunación sería difícil en un estado rojo rubí, el Dr. Cohen, el nuevo director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, no dio ninguna indicación.

“No sólo soy directora del CDC, también soy madre”, dijo alegremente. observando en la televisión en vivo que sus hijas, de 9 y 11 años, ya habían recibido las últimas vacunas anti-Covid y contra la gripe. Y añadió: “Así que no recomendaría al pueblo estadounidense algo que no recomendaría a mi propia familia”.

Fue el tipo de frase común que la Dra. Cohen ha invocado repetidamente mientras lleva a cabo una tarea que algunos expertos en salud pública temen que sea imposible: restaurar la fe de los estadounidenses en la salud pública y su maltrecha agencia. Cinco meses después de su mandato, con la emergencia de salud pública de Covid oficialmente terminada, el nuevo líder de los CDC está transmitiendo un mensaje sin descanso.

de americanos confiamos en la agenciaLa economía, y en general la ciencia, se ha visto gravemente dañada por la pandemia de coronavirus, y la pérdida de confianza es particularmente pronunciada entre los republicanos. en un encuesta reciente Según el Pew Research Center, el 38% de los republicanos dijeron que tienen poca o ninguna confianza en que los científicos estén actuando en el mejor interés del público, frente al 14% en abril de 2020.

Al mismo tiempo, la campaña de vacunación invernal de los CDC parece estar cayendo en oídos sordos. La agencia el jueves. emitió una advertencia advirtiendo que las bajas tasas de vacunación contra la influenza, el Covid y el virus respiratorio sincitial, conocido como RSV, podrían provocar “enfermedades graves y una mayor capacidad de atención médica en las próximas semanas”. Y persisten las divisiones partidistas sobre la vacunación: A encuesta KFF en septiembre descubrió que siete de cada diez demócratas, pero solo una cuarta parte de los republicanos, planeaban recibir la vacuna Covid actualizada.

El Dr. Cohen, elegido por el presidente Biden para suceder a la Dra. Rochelle P. Walensky, está respondiendo con un bombardeo mediático a nivel nacional. Desde que asumió el mando de los CDC en julio, ha viajado por el país promoviendo la vacunación en 19 ciudades de 13 estados. Visitó 22 sitios de vacunación y participó en decenas de entrevistas, entre ellas una aparición en el programa «Today» de NBC justo antes del Día de Acción de Gracias.

Dejó un rastro de publicaciones en las redes sociales, incluida una serie de videos cortos, titulados “Consulta con el Dr. Cohen”, que normalmente comienzan con alguna variación del mismo saludo: “¡Hola a todos, soy Mandy Cohen! «

En un video Grabado en Long Island, el Dr. Cohen y un funcionario de salud del condado, con cascos y chalecos, informaron sobre cómo las aguas residuales pueden ayudar a los científicos a rastrear virus y enfermedades. En Dallas, ella apareció con otro funcionario de salud del condado hablar sobre la importancia de los datos e con una enfermera en una feria de salud de la iglesia. Y en Chicago, ella estuvo al lado del presidente de la Asociación Médica Americana mientras promovía la vacunación.

Cuando ella habla con los periodistasa menudo cría a sus hijos.

«La ciencia importa, y sí, los datos importan», dijo el Dr. Cohen en una entrevista con The New York Times. “Pero al final todos somos seres humanos también. Y si pudiéramos tener una conversación de hombre a hombre sobre lo que haría por mis hijos, a quienes amo y quiero que estén sanos, tal vez eso pueda conectarnos de una manera diferente».

El Dr. Cohen se hace cargo de una agencia en transición. Su predecesor, el Dr. Walensky, que comenzó a desempeñar su cargo al inicio de la administración Biden y dimitió en junio, encargó una revisión de los CDC que identificó graves debilidades en áreas que van desde las pruebas hasta la recopilación de datos y las comunicaciones. Luego lanzó una revisión de la agencia.

La Dra. Cohen dijo que estaba comprometida a seguir adelante con ese plan, que incluía la creación de un nuevo centro de previsión y análisis, así como cambios estructurales destinados a permitir que la agencia traduzca rápidamente su ciencia en recomendaciones de políticas coherentes. Pero incluso sus aliados más acérrimos dicen que su principal prioridad debe ser cambiar la forma en que el público ve su agencia.

«Restaurar la confianza es probablemente el desafío número uno en este momento», dijo la Dra. Judith Monroe, presidenta y directora ejecutiva de la Fundación CDC, una organización independiente sin fines de lucro establecida por el Congreso para movilizar el apoyo del sector privado para el trabajo de la agencia CDC. «Porque ¿dónde está tu plataforma si la gente no confía en lo que dices?»

Los expertos coinciden en que los funcionarios de los CDC y otros líderes de salud pública han cometido graves errores en la mensajería durante la pandemia. Los funcionarios avivaron la desconfianza al hablar «con certeza cuando no la había» y luego cambiaron sus recomendaciones, dijo Brian C. Castrucci, presidente y director ejecutivo de la Fundación de Beaumont, una organización de salud pública sin fines de lucro que colabora con Frank Luntz, encuestador y estratega político. , para estudiar actitudes sobre la salud pública.

Luntz, quien saltó a la fama trabajando para los republicanos, dijo que su investigación encontró que una porción significativa del público (hasta el 20 o 25 por ciento) ahora era inalcanzable, porque los funcionarios de salud pública estaban usando un lenguaje que «parecía una lección». , y casi ofensivo hacia las personas que tenían dudas legítimas.»

Basándose en las encuestas y los grupos focales del Sr. Luntz, la fundación desarrolló una guía de mensajes, que incluye una «hoja de referencia de comunicaciones», para ayudar a los funcionarios de salud pública a llegar a los estadounidenses de todas las tendencias políticas. El Dr. Tom Frieden, quien fue director de los CDC durante la presidencia de Barack Obama y participó en el proyecto, dijo que el estilo de comunicación del Dr. Cohen estaba en línea con los hallazgos.

«Estás ahí para empoderar a las personas con información, no para regañarlas para que cambien su comportamiento», dijo. «Creo que el Dr. Cohen entiende eso».

La mañana antes de partir para un viaje de dos días por tres ciudades de Texas, la Dra. Cohen se reunió con sus principales asistentes y su equipo de enfermedades infecciosas en la sede de los CDC en Atlanta para recibir información actualizada sobre la gripe, el Covid y el VSR, que circulan durante lo que la agencia ahora se llama la “temporada invernal de virus respiratorios”. Una ventaja de este apodo: los virus invernales son menos tóxicos políticamente que el Covid.

La noticia fue contradictoria. Las hospitalizaciones por gripe han aumentado ligeramente en comparación con el año pasado. La tasa de vacunación contra el Covid ha sido mucho más baja que la tasa de vacunación contra la gripe entre los trabajadores de la salud, lo que no es una buena señal. Escaseaba un nuevo anticuerpo monoclonal para prevenir el VRS en los recién nacidos, pero acababan de lanzarse otras 77.000 dosis. Texas estaba viendo un aumento en el VRS

Pero había algo más en la mente del Dr. Cohen. Durante sus viajes, escuchó a personas que estaban preocupadas por los efectos secundarios de las vacunas y querían más información sobre lo que estaban haciendo los funcionarios federales de salud para monitorear la seguridad de las vacunas. Los CDC, dijo a sus colegas, necesitaban poder “contar una historia clara y concisa”.

Con ese fin, el Dr. Cohen está cambiando el lenguaje que utilizan los CDC para describirse a sí mismos. Testimonio del mes pasado Ante un subcomité de la Cámara de Representantes, en lo que fue su primera aparición ante el Congreso en su nuevo cargo, describió a la agencia como un «activo crítico de seguridad nacional», una frase que puede atraer particularmente a los republicanos de la Cámara de Representantes, quienes propusieron recortar la financiación de los CDC. de 1.600 millones de dólareso alrededor de una sexta parte de su presupuesto.

Pero M. Anthony Mills, investigador principal del conservador American Enterprise Institute, que estudia la confianza pública en la cienciaDijo que el panorama de seguridad nacional puede no atraer a los estadounidenses comunes y corrientes que desconfían de los CDC y otras agencias como los Institutos Nacionales de Salud y la Administración de Alimentos y Medicamentos.

“Para los estadounidenses que creen que los NIH mintieron acerca de la financiación de la investigación que causó la pandemia, sospechan que la industria farmacéutica está confabulada con la FDA y ven los esfuerzos de salud pública como una violación de su libertad, esta constelación de preocupaciones no tiene mucho que ver. con la política nacional. seguridad”, dijo.

A diferencia del Dr. Walensky, que no tenía experiencia gubernamental previa y fue noticia por ello. buscando formación en mediosEl Dr. Cohen no es ajeno a Washington ni al centro de atención.

Fue alta funcionaria de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid durante la administración Obama. Más tarde, como secretaria de Salud y Servicios Humanos en Carolina del Norte, sentó las bases para que la Legislatura controlada por los republicanos aceptara una expansión de Medicaid y ayudó a guiar al estado a través de la pandemia.

Después de los informes noticiosos de que Biden planeaba elegir al Dr. Cohen para el puesto de director, más de dos docenas de republicanos en el Congreso firmó una carta acusándolo de politizar la ciencia. Citaron su mandato en Carolina del Norte, donde exigió a los estudiantes y al personal de las escuelas K-8 que usaran máscaras y amenazó con emprender acciones legales contra un distrito escolar por sus políticas de Covid.

Pero si bien sus relaciones con los republicanos en Carolina del Norte pueden haber sido tensas, nunca se volvieron vitriolosas, dijo el representante estatal Donny Lambeth, republicano y presidente del comité de salud de la Cámara de Representantes de Carolina del Norte.

«Ella estaba tranquila, tranquila y serena casi cada vez que la teníamos frente a nosotros», dijo Lambeth. «Ella no se puso nerviosa».

Hubo pocos fuegos artificiales durante su testimonio ante el Congreso el mes pasado. Cuando el representante Daniel Crenshaw, republicano de Texas, la presionó para que admitiera que los CDC se habían equivocado durante la pandemia, ella ignoró cortésmente la solicitud.

El representante Jeff Duncan, republicano de Carolina del Sur, quería saber si se arrepentía de las restricciones de Covid debido a su estancia en Carolina del Norte. El Dr. Cohen no admitió ninguno. Cuando el le preguntó abiertamente Si él impuso tales restricciones hoy, ella evitó la pregunta y en lugar de eso le dijo que estaba deseando comenzar un nuevo capítulo en los CDC.

«La buena noticia», dijo, «es que estamos en un lugar nuevo».

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