Muere William Pelham Jr., que replanteó cómo se trata el TDAH, a los 75 años

William E. Pelham Jr., un psicólogo infantil que cuestionó cómo su campo abordaba el trastorno por déficit de atención con hiperactividad en niños, defendiendo un régimen basado en terapia que utilizaba medicamentos como Ritalin y Adderall como suplemento opcional, murió el 21 de octubre en Miami. Tenía 75 años.

Su hijo, William E. Pelham III, también psicólogo infantil, confirmó la muerte en el hospital pero no proporcionó la causa.

El Dr. Pelham comenzó su carrera a mediados de la década de 1970, cuando la comprensión moderna de la salud mental estaba emergiendo y los psicólogos apenas comenzaban a comprender el TDAH y, con él, una nueva generación de medicamentos para tratarlo.

En las décadas de 1980 y 1990, los médicos y muchos padres adoptaron medicamentos para el TDAH como Ritalin y Adderall como medicamentos milagrosos, aunque algunos, incluido el Dr. Pelham, expresaron preocupaciones sobre su eficacia y efectos secundarios.

El Dr. Pelham no estaba en contra de las drogas. Reconoció que los medicamentos fueron eficaces para abordar rápidamente los síntomas del TDAH, como inquietud, impulsividad y falta de concentración. Pero en una larga serie de estudios y artículos, ha sostenido que para la mayoría de los niños, la terapia conductual, combinada con técnicas de intervención de los padres, debería ser la primera línea de ataque, seguida, si es necesario, de dosis bajas de medicación.

Sin embargo, como señaló varias veces, la realidad era muy diferente: los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades reportado en 2016 que si bien seis de cada 10 niños diagnosticados con TDAH fueron tratados con medicamentos, menos de la mitad recibió terapia conductual.

En un importante estudio, publicado en 2016 junto con Susan Murphy, estadística de la Universidad de Michigan, demostró la importancia de la secuencia del tratamiento: que primero debe ir la terapia conductual y luego los medicamentos.

Él y el Dr. Murphy dividieron un grupo de 146 niños con TDAH, de 5 a 12 años, en dos grupos. Un grupo recibió una dosis baja de Ritalin genérico; el otro no recibió nada, pero sus padres recibieron instrucción en técnicas de modificación de conducta.

Después de dos meses, los niños de ambos grupos que no mostraron ninguna mejora se dividieron en cuatro nuevos grupos. Los niños que recibieron Ritalin genérico recibieron más medicación o terapia de modificación de conducta, mientras que los niños que recibieron terapia de modificación de conducta recibieron una terapia más intensa o una dosis de medicación.

«Hemos demostrado que la secuencia en la que se administran los tratamientos marca una gran diferencia en los resultados», dijo el Dr. Pelham al New York Times. «A los niños que comenzaron con la modificación del comportamiento les fue significativamente mejor que a los que comenzaron con medicamentos al final, independientemente de la combinación de tratamientos con la que terminaron».

No todos estuvieron de acuerdo con las conclusiones del Dr. Pelham; muchos no estuvieron de acuerdo por razones prácticas. Los medicamentos eran fáciles de administrar, dijeron, y una terapia conductual adecuada podía llevar mucho tiempo y ser costosa y, por lo tanto, difícil de mantener durante un largo período de tiempo, tanto para los padres como para los niños, especialmente los adolescentes, a quienes era más probable que se resistieran.

La influencia del Dr. Pelham quizás pueda verse mejor en las pautas de 2019 para el diagnóstico y tratamiento del TDAH publicadas por la Academia Estadounidense de Pediatría, las recomendaciones más recientes del grupo. Para niños muy pequeños se recomienda primero el tratamiento, con opción de medicación; Para niños de 6 a 12 años recomendamos ambos al mismo tiempo. Pero para los adolescentes, concluye que el tratamiento conductual no está probado y solo recomienda medicamentos.

El Dr. Pelham comenzó su carrera en la Universidad Estatal de Washington, pero pasó gran parte de su tiempo en la Universidad Estatal de Nueva York en Buffalo. En 2010 trasladó su programa de investigación, el Centro para Niños y Familias, a la Universidad Internacional de Florida, Miami.

En ambas escuelas dirigió un innovador campamento de verano para niños con TDAH y trastornos relacionados. El campamento, que creó en 1980, sirvió como espacio tanto para terapia como para investigación. Desde entonces ha sido el modelo para programas similares a nivel nacional e internacional, incluido Japón.

«Dr. Pelham fue uno de los gigantes originales en el campo de la investigación del TDAH”, dijo en una entrevista telefónica el Dr. James McGough, profesor de psiquiatría de la Universidad de California en Los Ángeles.

William Ellerbe Pelham Jr. nació el 22 de enero de 1948 en Atlanta, hijo de William y Kittie Copeland (Kay) Pelham. La familia se mudó con frecuencia por el trabajo de William Sr., primero a Kensington, Maryland, donde operaba una instalación de Canada Dry, y luego a Montgomery, Alabama, donde vendía valores. Su madre era ama de casa y artista.

William Jr. obtuvo una licenciatura en psicología en Dartmouth en 1970. Pasó un año enseñando educación especial en Amsterdam, Nueva York, al noroeste de Albany, antes de inscribirse en el programa de doctorado en psicología de la Universidad Estatal de Nueva York en Stony Brook, 1970. Isla Larga. Recibió su doctorado. en 1976.

Además de su hijo, al Dr. Pelham le sobreviven su esposa, Maureen (Culinan) Pelham, con quien se casó en 1990; su hija, Caroline Pelham; y sus hermanos, Gayle y John.

El Dr. Pelham insistió en un enfoque que priorice la terapia, en parte porque brindaba a los niños las habilidades que necesitaban para manejar lo que a menudo era una lucha de por vida.

“Nuestra investigación ha descubierto una y otra vez que la intervención conductual y educativa es el mejor tratamiento de primera línea para los niños con TDAH”, dijo en una entrevista para el podcast “The Academic Minute” en 2022. “Ellos, sus maestros y padres aprenden habilidades y estrategias que les ayudarán a tener éxito en el hogar, en la escuela y en sus relaciones”.

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